Primer vuelo del Blue Condor

El proyecto de Airbus, que persigue estelas de vapor, es propulsado íntegramente por hidrógeno.

Demostrador Cóndor Azul durante el primer vuelo. Foto: Airbus / James Darcy.

El pasado 8 de noviembre, un planeador modificado en el centro del experimento de estudio de estelas de hidrógeno UpNext, de Airbus, realizó su primer vuelo propulsado por hidrógeno en el cielo de Nevada, Estados Unidos. El planeador, llamado Blue Condor, que utiliza hidrógeno como única fuente de combustible, dio inicio a una campaña de prueba que concluirá con una misión de medición de estelas a principios de 2024.

Demostrador Blue Condor con el piloto Jim Payne a su llegada después del primer vuelo. Foto: Airbus / Jackie Payne.

Airbus reiteró, al informar sobre el trascendental vuelo, que el hidrógeno ofrece a la aviación un camino hacia operaciones con bajas emisiones de carbono, pero su combustión produce estelas de vapor como el combustible para aviones convencional, y agregó que esas estelas de hidrógeno, difieren significativamente unas de otras, ya que las que se producen a partir del hidrógeno, no contienen hollín ni óxidos de azufre, aunque sí óxidos nitrosos y hasta 2,5 veces más de vapor de agua que las estelas de queroseno. Uno de los datos más serios es que se considera que ambas emisiones impactan el clima, por lo que la industria de la aviación tiene el deber de abordarlas.

Por ello, como parte del proyecto ZEROe, Airbus ha asumido el compromiso de estudiar la composición de estas estelas de hidrógeno tan poco comprendidas, por lo que ha abordado el proyecto Blue Condor utilizando un planeador Arcus-J modificado con un motor de combustión de hidrógeno, que le permitirá tener una aproximación al problema volando a una altura de algo menos de 10.000 metros (30.000 pies), que le permitirá comparar las emisiones respecto de las de un motor que funciona con combustible JET de tamaño similar que vuela a la misma altitud. Ambos planeadores son operados por The Perlan Project, muy conocido en la Argentina, y el motor de hidrógeno fue ensamblado por la empresa alemana Aero Design Works.

Blue Condor ha entrado ahora en la fase de pruebas de vuelo. El vuelo del 8 de noviembre duró unos 30 minutos y su objetivo fue aumentar el empuje del motor de hidrógeno a 7.000 pies, estabilizando al mismo tiempo el avión a diferentes velocidades. Desde entonces se han realizado dos vuelos más, para ejecutar pruebas que incluyen un arranque de motor a 10.000 pies.

El equipo de Blue Condor planea realizar una primera operación de estudio de estelas durante la ventana de clima frío de Nevada a principios del próximo año. Luego, el Arcus-J será remolcado a una altitud de prueba por un avión Grob Egrett instrumentado por el laboratorio aeroespacial alemán DLR. Este avión de “persecución” seguirá detrás, utilizando sensores para recopilar y analizar datos atmosféricos y de estelas. El vuelo promete ser un gran paso para mejorar la comprensión del impacto climático del hidrógeno y, en última instancia, para alcanzar el objetivo ZEROe de Airbus de entrar en servicio en 2035

Fuente: Airbus.

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